El P-51 Mustang



North_American_P-51_Mustang
Vuelo en formación de un grupo de Mustangs de la USAAF durante la WWII
Foto de dominio público obtenida de wikipedia



Otro de los cazas míticos que volaron en combate en la Segunda Guerra Mundial. El Mustang americano pasará a la historia como uno de los mejores cazas monoplaza que vieron acción durante el conflicto. Es además en opinión de muchos, el caza de hélice más elegante del conflicto junto al Siptfire Mk. IX y el Fw 190 D-9 "Dora".

Gracias a este avión, la USAAF pudo desarrollar plenamente sus planes de bombardeo diurno en Alemania, ya que el Mustang tenía una gran autonomía que le permitía acompañar como escolta a los bombarderos durante todo el trayecto. Su aparición acabó con las esperanzas de la fuerza de caza de la Luftwaffe que hubo de modificar sus estrategias de ataque. Las enormes pérdidas sufridas por los bombarderos americanos en los primeros meses se redujeron considerablemente con la entrada en combate del P-51.

Su diseño arranca ya en 1939. Poco después de comenzar la Segunda Guerra Mundial, el gobierno británico organizó una comisión encargada de planificar y organizar la compra de material militar estadounidense para ser empleado por los ingleses. Una de las prioridades era la construcción y producción en USA de un caza para la RAF. Si bien los primeros cazas que la USAAF tenía en servicio no llegaban a superar las exigencias del teatro de operaciones europeo, la comisión británica se fijó en el P-40 Curtiss Tomahawk.

Cuando se le preguntó a la NAA (una de las mayores compañías productoras de aviones en USA, la North American Aviation) por la producción del P-40 para la RAF, su presidente, "Dutch" Kindelberger afirmó que la compañía tendría listo en muy poco tiempo un nuevo caza que sin duda interesaría a la RAF. Tan sólo 117 días más tarde, el NA-73X hizo su primer vuelo. Comenzaba la historia del Mustang.

Los primeros vuelos demostraron unas excelentes condiciones de vuelo por debajo de los 5.000 metros. Sin embargo sus prestaciones mermaban terriblemente a mayores alturas debido a su motor de velocidad única Allison V-1710. Con todo, este nuevo diseño era ya superior en cualidades al ya en servicio P-40 Curtiss Tomahawk.

Los británicos contrataron de NAA 320 unidades y le pusieron el nombre de Mustang Mk. I. De estos ejemplares, dos fueron evaluados por la misma USAAF, bajo la denominación XP-51. El nombre americano hubiera sido P-51 Apache, pero pronto se adoptó oficialmente la denominación inglesa de Mustang

El 10 de Mayo de 1942 entraron en combate los primeros Mustangs de la RAF. Si bien sus prestaciones eran muy buenas en baja altura (ideal para misiones de reconocimiento y ataque al suelo), sus cualidades como caza eran escasas, sobre todo en combates por encima de los 5.000 metros.

Sin embargo su tremenda maniobrabilidad dejó muy impresionado al comandante de los escuadrones de prueba de la RAF que invitó al piloto de pruebas de Rolls Royce a volar en los mandos del Mustang. Como resultado los británicos llegaron a la conclusión de dotar al avión con el poderoso motor Merlin 61 de dos velocidades así como instalar en él la hélice de cuatro palas del Spitfire Mk. IX. Al prototipo resultante se le llamó Mustang Mk. X.

Las prestaciones a gran altura cambiaron radicalmente alcanzando los 697 km/h en los 6.700 metros. Los nuevos cambios obligaron a rediseñar algunas partes del avión, especialmente el morro.

Para verano de 1943 estos nuevos aviones estaban ya en servicio en la RAF como Mustang MK. III. Los primeros problemas técnicos que siempre aparecen en los primeros meses de vida operativa de un nuevo avión, se fueron solventando hasta llegar a los P-51B, C y D que, dotados de depósitos adicionales de combustible, permitieron a la USAAF escoltar a los bombarderos en todas sus misiones dentro del territorio alemán.

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El P-51D-20NA Mustang "Glamorous Glennis III" de Chuck Yeager.
Con este avión Chuck consiguió la mayoría de sus 12.5 victorias.
Foto de dominio público obtenida en Wikipedia


Entre la serie C y D hubo un cambio sustancial en el diseño del fuselaje. Todo derivado de la búsqueda de una mejor visibilidad para el piloto con la introducción de cabinas del tipo "bubble". Otras modificaciones fueron en el armamento (dos ametralladoras de calibre 50 fueron añadidas a las cuatro ya existentes en las alas), en el sistema de puntería, y en la estructura alar, reforzada en las versiones D para permitir alojar armamento adicional y bombas. La versión D se convirtió a la postre en la más fabricada de todos los Mustangs.

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Ejemplar moderno del P-51C-10 "Ina the Macom Belle" del Teniente Lee "Buddy" Archer,
con los colores reales de los Tuskegee Airmen (332 Grupo de Caza),
Foto tomada por Kago y de dominio público, obtenida en Wikipedia

Por mencionar algunas estadísticas: la Octava, Novena y Quinceava Fuerzas Aéreas de la USAAF reclamaron unas 4.950 aviones enemigos derribados y 4.131 destruidos en el suelo. Lás pérdidas fueron de 2.520 aviones. El grupo de caza con mayor número de victorias volando el P-51 fue el Grupo 4 de la Octava Fuerza Aérea con 550 derribos reclamados y 466 aviones destruidos en el suelo. Si tenemos en cuenta sólo los derribos reclamados en combates aéreos, entonces es el 357 Grupo de Caza de la Octava Fuerza Aérea el que se lleva la palma, con 595 derribos reclamados en enfrentamientos aire-aire.

El P-51 fue un avión económico de producir, muy bien construido y diseñado, resistente y fiable en su mantenimiento y con una enorme autonomía de vuelo. Su armamento de seis ametralladoras M2 Browning de Calibre .50 y su motor Rolls-Royce Merlín hicieron de él uno de los mejores cazas del conflicto.

Tras la Segunda Guerra Mundial estuvo en servicio con la USAAF y vio combate en las primeras fases de la Guerra de Korea, si bien fue sustituído luego por la nueva generación de reactores. Aún así el Mustang se mantuvo en servicio en otros muchos países ¡hasta casi los años 80!

La empresa de coches norteamericana Ford Motor Company puso el nombre Mustang a uno de sus famosos coupés diseñados en la década de los sesenta, tal era la fama y reputación del P-51.

Hoy en día la gente tiende a preguntarse cuál de los dos cazas más famosos americanos, el P-51 o el P-47, fue el mejor de la USAAF en el teatro europeo (en el Pacífico el P-38 Lightning y el F6F Hellcat se mantuvieron indiscutiblemente como los mejores). La verdad es que las comparaciones son muy difíciles ya que el P-47 Thunderbolt se dedicó más a misiones de ataque al suelo mientras que el P-51 Mustang voló más como caza de escolta en misiones de larga duración. Pero lo que está claro es que el P-47 Thunderbolt tenía un armanento más potente, resistía más impactos que el Mustang y hacía vuelos de picado más rápidos. Además voló misiones más diversas que el Mustang. Por otro lado el Mustang era mejor en grandes alturas, más maniobrable y rápido en dogfights.

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Ejemplar moderno del P-51D-15, con los colores reales del 319 Escuadrón de Caza,
durante las misiones que esta unidad voló en Italia, en Marzo de 1945.
Foto de dominio público obtenida en Wikipedia


Para los alemanes el Thunderbolt P-47 fue el más temido en combates, ya que podía soportar una enorme cantidad de impactos y seguir volando impunemente. Otro hecho a tener en cuenta es que los Thunderbolts llegaron a Europa en 1943 y se enfrentaron a una Luftwaffe en auge. Con pilotos bien entrenados y aviones como los Fw 190 A-6 que eran tan buenos o mejores como los primeros Thunderbolts. Los P-47 tuvieron que vérselas así con un enemigo mucho más agerrido que el que encontraron los Mustangs en 1944-45.

Para los pilotos que volaron en combate las opiniones se dividen, si bien el P-51 Mustang sale como favorito, sin duda por su elegante línea y prestaciones a gran altura.

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El P-51D con los "Blue Diamonds" en el morro, característico de los Mustangs del 356 Grupo de Caza.
El cono de la hélice en amarillo indicaba el 359 Escuadrón.
Foto tomada por Darkone y de dominio público obtenida en Wikipedia


En resumidas cuentas, el
P-47 y el P-51 fueron ambos muy buenos cazas. La reducida autonomía de los Thunderbolts y su increíble resistencia a impactos los hicieron favoritos para ataques al suelo. Los P-51 "salvaron" a los bombarderos de la USAAF, pudiendo por fin offrecer escolta en misiones sobre territorio alemán gracias a su enorme autonomía de vuelo.

Por cierto, aquí os dejo de nuevo la lista de los mayores ases de la USAAF en el frente europeo y los modelos de caza qué más volaron (que ya mencioné en
mi artículo sobre "Gabby" Gabreski) para que saquéis vuestras conclusiones también:

(P-47) Francis "Gabby" Gabreski 28.0 Victorias confirmadas
(P-47) Robert S. Johnson 27.0 Victorias confirmadas
(P-51) George Preddy 26.8 Victorias confirmadas
(P51) John C. Meyer 24.0 Victorias confirmadas
(P-51) Ray Wetmore 22.6 Victorias confirmadas
(P-47) David C. Shilling 22.5 Victorias confirmadas
(P-47) Dominic Gentile 21.8 Victorias confirmadas
(P47) Fred J. Christensen 21.5 Victorias confirmadas
(P-47) Walker M. "Bud" Mahurin 20.8 Victorias confirmadas
(P-47) Glenn E. Duncan 19.5 Victorias confirmadas


El debate sigue abierto :-)




Texto copyright © 2011 de Raúl Corral




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